Anche nel cervello c'è un sistema immunitario

Una delle ricerche scientifiche più importanti dell'anno è relativa alla scoperta di un sistema linfatico all'interno del cervello. Questa ricerca rappresenta una delle pietre miliari delle neuroscienze degli ultimi decenni: anche a livello cerebrale è presente il sistema immunitario.

Sino ad oggi il messaggio era stato chiaro: il sistema nervoso centrale non possiede un sistema linfatico di drenaggio. Questa affermazione oggi può essere tranquillamente considerata incompleta. Con i nuovi mezzi tecnologici a disposizione è stato possibile vedere queste minuscole strutture a cavallo delle meningi, le membrane che delimitano il cervello. Si tratta di veri e propri vasi linfatici che si intersecano con quelli sanguigni.

La scoperta, non legata al mero utilizzo di un particolare microscopio, la si deve al metodo di preparazione del campione di tessuto cerebrale di topo sul quale è stata effettuato l'esame. Solitamente, per osservare un tessuto al microscopio, la prima cosa da fare è sezionare la parte interessata e successivamente fissarla su di un vetrino. Quest'ultimo passaggio, come una sorta di istantanea fotografica, si rende fondamentale per bloccare qualsiasi processo biologico che porterebbe le cellule a morire nel giro di poco tempo. Una procedura standard che però ha sempre impedito la visualizzazione del sistema linfatico. Invertendo la procedura, prima la fissazione del cervello e poi il taglio dell'area da analizzare, il dottor Antoine Louveau è riuscito ad ottenere un'immagine del tessuto cerebrale in cui accanto ai vasi sanguigni era possibile visualizzare il sistema linfatico.

Perché è così importante questa scoperta?
Il parere degli addetti ai lavori è unanime: sempre più numerosi studi indicano che nelle malattie neurodegenerative e nella sclerosi multipla la componente infiammatoria gioca un ruolo fondamentale. Aver scoperto che anche a livello cerebrale è presente una fitta rete di tessuto linfatico aiuterà gli scienziati a progettare nuove opzioni terapeutiche per queste patologie. Un esempio? Nell'Alzheimer, dove una delle caratteristiche della malattia è l'accumulo di proteine beta-amiloidi, probabilmente a non funzionare più bene è proprio il sistema linfatico, deputato a “ripulire” tutto ciò che si accumula a livello cerebrale. Non è un caso che nello studio i ricercatori abbiano osservato un progressivo danneggiamento di questo sistema con il passare del tempo. 

Aver individuato queste vere e proprie “autostrade” del sistema immunitario consentirà agli scienziati di sperimentare nuove vie per raggiungere il cervello, un tempo considerato tra gli organi più impermeabili all'arrivo dei farmaci.


Fonte
Fondazione Umberto Veronesi

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