DUO TEST: il test combinato per la salute del tuo bambino

Il duo test è uno screening biochimico basato sul prelievo di un piccolo campione di sangue materno in cui si vanno a dosare due sostanze di origine placentare, rispettivamente chiamate ß-HCG (frazione beta libera della gonadotropina corionica) e PAPP-A (proteina plasmatica A associata alla gravidanza).

Nei casi di trisomia 21 (nome tecnico della sindrome di Down) durante il primo trimestre la concentrazione sierica della frazione ß-hCG è più elevata rispetto alle gravidanze con feto euploide (non affetto da sindrome di Down), mentre la PAPP-A risulta inferiore alla norma. Di conseguenza, al diminuire della PAPP-A e all'aumentare della ß-HCG, sale il rischio che il feto sia interessato dalle suddette malattie cromosomiche.

Il duo test non ha finalità diagnostiche ma di "semplice" screening; permette, infatti, di individuare le gestanti con un "alto" rischio di portare in grembo un feto interessato dalla sindrome di down o da altre anomalie cromosomiche, come la trisomia 18. L'aggettivo alto è stato posto tra virgolette, in quanto, nella maggioranza dei casi, le probabilità che il feto sia malato sono veramente esigue, ma comunque meritevoli di ulteriori approfondimenti diagnostici.

La parola "screening" significa "scegliere attentamente". Infatti, il duo test rappresenta una sorta di filtro da utilizzare nella popolazione ostetrica per individuare le gravidanze a rischio di trisomia 21; il suo scopo non è quindi porre diagnosi di malattia, bensì identificare le gravidanze a maggior rischio in modo da eseguire ulteriori indagini a fini diagnostici.

Duo Test Alto - Cosa Fare
Di fronte a un profilo di rischio meritevole di approfondimenti, l'unico modo per escludere o confermare il sospetto di anomalia cromosomica è quello di sottoporsi a esami invasivi, come la villocentesi o l'amniocentesi. A questo punto è lecito chiedersi come mai le gestanti non siano direttamente sottoposte a questi esami, evitando le varie analisi preliminari di screening, come appunto il duo test. La risposta è legata al rischio intrinseco di abortività che accompagna queste procedure invasive; infatti, le probabilità di perdere il feto a seguito delle suddette manovre diagnostiche sono contenute, ma non certo trascurabili (0,5-1%). Al contrario, il duo test e gli altri esami di screening, non essendo invasivi, non comportano rischi per la madre o per il feto.

Rischio sindrome di Down legato all'età della madre
Il rischio legato all'esecuzione di un'indagine invasiva come il prelievo dei villi coriali o l'amniocentesi, è considerato accettabile per le donne con più di trentacinque anni, ma non per le gestanti più giovani. Il rischio di dare alla luce un figlio affetto da sindrome di Down, infatti, aumenta all'aumentare dell'età materna. Tra i venti e i trent'anni, quindi, l'aumento del rischio è piuttosto modesto, mentre diviene rilevante dopo i trentacinque anni.

Se è vero che le donne con più di 35 anni sono quelle esposte al maggior rischio di avere figli affetti da sindrome di Down, è altrettanto vero che la maggior parte (70% circa) dei bambini con trisomia 21 nasce da donne più "giovani", quindi considerate a basso rischio

Quest'apparente contraddizione si basa sull'evidenza statistica che la maggior parte delle gravidanze interessano donne di età inferiore a 35 anni; di conseguenza, facendo molti più figli, in termini assoluti le fasce più giovani della popolazione danno alla luce un maggior numero di bambini affetti da mongolismo e altre anomalie cromosomiche. 

Come fare, allora, per identificare prima della nascita le gravidanze a rischio tra le donne giovani? Scartata a priori - a causa del già ricordato rischio abortivo e per gli alti costi sanitari - l'ipotesi di estendere villocentesi e amniocentesi a tutta la popolazione ostetrica, i medici hanno dato vita ai primi test di screening. Tra questi rientra appunto il duo test, che quantifica il rischio di trisomia 21 o 18 sulla base delle concentrazioni sieriche di ß-HCG e PAPP-A, ma anche di altri fattori, come variabilità soggettiva per epoca gestazionale, età materna, razza, peso corporeo, abitudine al fumo, tendenza alla minaccia d'aborto e precedenti figli con anomalie cromosomiche.

Duo test: quanto è affidabile?
Trattandosi di un test di screening, nell'interpretazione del referto del duo test occorre considerare che un rischio di malattia elevato non implica necessariamente che il feto sia affetto da anomalia cromosomica; piuttosto, significa che il rischio è abbastanza elevato da giustificare un esame invasivo chiarificatore (villocentesi o amniocentesi).

Inoltre, bisogna considerare che il duo test è lontano dall'essere un esame di screening perfetto. La sua esecuzione, infatti, permette di individuare soltanto l'ottanta percento dei feti interessati da sindrome di Down. Significa quindi, che tra tutte le gravidanze complicate da trisomia ventuno, solamente l'80% viene considerata a rischio, quindi inviata a amniocentesi o villocentesi. Al contrario queste indagini invasive riescono a riconoscere la presenza di anomalie praticamente nella totalità (>99%) dei feti esaminati.

La capacità del duo-test di individuare le gravidanze a rischio di sindrome di Down può essere ulteriormente aumentata (fino al 90%) associandolo a un esame ecografico chiamato translucenza nucale; in questo caso si parla di test combinato. Un ulteriore aumento della sensibilità (fino al 95%) si ottiene affiancando duo-test, translucenza nucale e quad-test. Duo test e translucenza nucale vengono eseguiti tra la 11a e la 14a settimana di gravidanza, mentre il quad-test viene eseguito più tardi, tra la quindicesima e la ventesima settimana di gestazione.

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