Ricreato in laboratorio un “grembo materno artificiale”

Ricreato un “grembo materno artificiale”
Un sistema per lo sviluppo extrauterino del feto è stato testato su un gruppo di agnelli estremamente prematuri, dimostrando di essere in grado di sostenerne la crescita per quattro settimane, un periodo molto superiore a quello ottenuto in tutte le precedenti ricerche, che non eccedeva i pochi giorni. Cosa ancora più importante, gli animali hanno mantenuto la normale fisiologia fetale, un risultato finora mai ottenuto al di fuori del ventre materno.

Secondo Alan W. Flake del Children’s Hospital of Philadelphia Research Institute, che ha diretto la ricerca pubblicata su “Nature Communications” entro una decina di anni il sistema potrebbe essere perfezionato al punto a permetterne l'uso nella pratica clinica. O almeno così si spera.

Negli ultimi decenni le tecniche di assistenza e terapia per i neonati prematuri hanno permesso di abbassare i limiti di vitalità fin a 22-23 settimane di gestazione. A quell'età un neonato pesa meno di 600 grammi e ha una probabilità di sopravvivenza del 30-50 per cento. Questa sopravvivenza è tuttavia correlata a un rischio molto elevato di patologie croniche, dalla malattia polmonare cronica a svariate complicazioni legate a uno sviluppo immaturo di uno o più organi.

Il sistema testato da Flake e colleghi – costituito da una sacca riempita di liquido amniotico artificiale collegata a macchine che forniscono il supporto fisiologico (nutrienti e fattori di crescita) – è privo di pompa esterna per sospingere la circolazione. Questo accorgimento è stato necessario perché una pressione artificiale anche leggera può sovraccaricare in modo fatale il cuore immaturo del feto.

Un grembo artificiale da record
Analogamente, non c'è alcun ventilatore perché i polmoni immaturi non sono ancora in grado 
di funzionare con l'ossigeno atmosferico: i feti di agnello respirano attraverso il cordone ombelicale come normalmente fanno nel grembo materno e i loro cuori pompano il sangue attraverso il cordone ombelicale in una macchina per lo scambio dei gas al di fuori fuori dalla sacca.

Gli agnelli prematuri hanno sviluppato una capacità respiratoria normale e normali riflessi di deglutizione, di aprire gli occhi e diventare progressivamente più attivi.

Complessivamente, crescita, funzioni neurologiche e maturazione degli organi sono apparsi normali. Flake sottolinea che la ricerca non mira a estendere la vitalità a un periodo precedente alle 23 settimane: prima di quel momento, dimensioni e fisiologia comporterebbero rischi inaccettabili. L'obiettivo è invece sostenere lo sviluppo dei neonati da 23 a 28 settimane di età gestazionale, una soglia in cui il rischio di complicanze e disabilità gravi a lungo termine scende drasticamente.

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